La curva renta-consumo o senda de expansión de la renta es el conjunto de combinaciones óptimas del consumidor, que se obtienen al ir variando sus niveles de renta y manteniendo los precios de los bienes constantes.

Es decir, cómo cambia la elección de un consumidor cuando su renta cambia y los precios se mantienen. La curva renta consumo responde a una cuestión del tipo: Si mi renta baja de 100 a 50 y los precios siguen igual ¿Cambiará mi elección de consumo? Gráficamente se representa de la siguiente forma:

Donde A es un bien y B es otro bien. Las líneas rojas son las restricciones presupuestarias. P1 es el precio del bien A y p2 es el precio del bien B. R representa la renta. De manera que como p1 y p2 se mantienen constantes, a mayor valor de R más cantidad de cada bien puede consumir. R2 es mayor que R1, y R1 es mayor que R0. La recta de color negro que une los puntos óptimos es la curva renta-consumo.

Bienes normales y bienes inferiores

Teniendo en cuenta las variaciones que se producen en las cantidades que se consumen de cada bien ante cambios en la renta del consumidor, los bienes pueden clasificarse de diferente forma. Por un lado, nos encontramos con los bienes normales. Y, por otro, con los bienes inferiores.

  • Bien normal: Un bien es normal si disminuye su consumo ante disminuciones de la renta manteniendo los precios constantes. De igual manera, un bien es normal si aumenta su consumo ante aumentos de la renta manteniendo los precios constantes.
  • Bien inferior: Un bien es inferior si aumenta su consumo ante disminuciones de la renta manteniendo los precios constantes. Igual ocurre a la inversa, un bien es inferior si disminuye su consumo ante aumentos de la renta manteniendo los precios constantes.

Si los bienes son normales entonces la curva renta-consumo tiene pendiente positiva. Mientras que si uno de los bienes es inferior, entonces la pendiente es negativa.

Las curvas de Engel

A través de la curva renta-consumo se pueden extraer las curvas de Engel de cada uno de los bienes. La curva de Engel nos muestra como varía la demanda de un bien ante un cambio en el ingreso, considerando que los precios de los bienes se mantienen constantes.