Las economías de alcance se refieren a la reducción del coste promedio de una empresa en la producción de dos o más productos o servicios de forma conjunta.

Las economías de alcance son muy importantes y útiles a la hora de planificar y dirigir estratégicamente la producción de una empresa. Además, su uso tiene otras ventajas como la posibilidad de que una empresa alcance la diversificación.

La explicación formal de la existencia de economías de alcance es, ampliando la definición anterior, que el coste medio (o coste por unidad fabricada) de producir algo individualmente es mayor que produciéndolo conjuntamente con otro bien o servicio. En otras palabras, haciéndolo simultáneamente pueden aprovecharse factores de producción como herramientas, instalaciones y “know-how”.

Es decir, usando correctamente estas características, la empresa puede optimizar sus recursos y llegar a alcanzar las economías de escala. Otra denominación que tiene esta forma de producción es economías de gama, refiriéndose lógicamente a que se refiere a la gama de bienes o servicios de los que se encarga de producir la compañía.

El fenómeno contrario también puede darse, de manera que es posible que la producción conjunta de dos o más bienes o servicios se traduzca en un aumento del coste medio; es decir, que producir estos bienes por separado fuera más beneficioso para la empresa. Cuando esto pasa, hablamos dedeseconomías de alcance.

Formalmente, las economías de alcance están relacionadas con las economías de escala, en las que la empresa reduce el coste medio si aumenta la cantidad a producir de un bien (hablamos de un único bien o servicio). La diferencia es que en las de alcance sí que se aumenta la producción en la empresa, solo que en este caso se trata de un aumento en la fabricación de dos o más productos o servicios.

El ejemplo que más suele emplearse para explicar esto es el de las compañías de transporte, que aprovechan su espacio disponible al llevar sus productos y sus viajes por distintos puntos predefinidos para distribuir otros bienes diferentes.

Otro ejemplo interesante es el ejercido por la compañía Apple, que hábilmente se aprovechó de la existencia de las economías de alcance o gama al decidir comenzar a producir el ipad empleando gran cantidad de componentes electrónicos ya presentes en los modelos de teléfono iphone, como microprocesadores o pantallas.