Los impuestos pigouvianos, llamados así en honor al economista británico Arthur Pigou, son impuestos que pretenden corregir externalidades negativas.

En su actividad las empresas pueden producir externalidades negativas como la contaminación. Estas externalidades negativas afectan perjudicando el bienestar de otros grupos de interés. Por todo ello, siguiendo las tesis de Pigou, el estado debe contribuir al proteger el bien común estableciendo impuestos para aquellas empresas que deterioren el bienestar de los ciudadanos.

El efecto del impuesto es lograr que el coste marginal privado (lo que le cuesta a la empresa producir) más el impuesto sea igual al coste marginal social (lo que le cuesta a la sociedad, incluyendo a la empresa, que produzca).

Argumentos a favor de los impuestos pigouvianos

  • No generan una pérdida en la eficiencia de los mercados, puesto que internaliza los costes de la externalidad a los productores o consumidores, en vez de modificarlos.
  • Muchos países han adoptado estos impuestos como forma de solucionar los denominados fallos de mercado, como por ejemplo la contaminación (como el impuesto sobre el carbono), o el problema del tabaco.

Argumentos en contra de los impuestos pigouvianos

  • La incertidumbre sobre su justicia: Pueden llegar a gravar la contaminación incluso antes de que se produzca.
  • Disparidad de criterios sobre la función de daño: El coste marginal externo es difícil de estimar desde el punto de vista monetario y en lo referido al coste social.
  • El statu quo: Problemas de marcos regulatorios estables y compartidos, los impuestos pueden ser incompatibles con la legislación actual y la adaptación supondría un coste.
  • Dificultad a la hora de definir el agente emisor y la sustancia a tasar: No siempre es posible aislar el efecto de la sustancia contaminante y se utilizan estimaciones.
  • Divergencias sobre cómo gastar los fondos recaudados: Desde reinvertirlos en el sector contaminador para hacerlo más atractivo hasta emplearlos en políticas de defensa del medio ambiente.