La teoría de juegos es una rama de las matemáticas y de la economía que estudia la elección de la conducta óptima de un individuo cuando los costes y los beneficios de cada opción no están fijados de antemano, sino que dependen de las elecciones de otros individuos. 

En la vida económica se dan infinidad de situaciones en las que dos o más personas, empresas o países tienen que elegir estrategias y tomar decisiones en las que se ven afectadas mutuamente. La teoría de juegos intenta analizar estos casos y se utiliza especialmente en economía para estudiar los mercados de oligopolio y duopolio, en los que dos o más agentes adoptan unas decisiones que afectan conjuntamente a todos los participantes.

Esta teoría, que concibe a los individuos como homo economicus (entiende que el jugador elige las acciones que mejor satisfacen sus objetivos en base a sus creencias), y a su vez, demuestra cómo la cooperación conlleva al bien común de los agentes que la realizan, mientras que la actuación individual no. Uno de los juegos más estudiados por la teoría de juegos es el dilema del prisionero.

Origen de la teoría de juegos

La teoría de juegos como campo de estudio comenzó a existir en 1928, cuando el matemático John von Neuman publicó una serie de análisis. Durante este período, los estudios sobre teoría de juegos se centraron, sobre todo, en teoría de juegos cooperativos.

La teoría de juegos fue ganando peso a lo largo de los años cincuenta, cuando se establecieron las primeras discusiones del dilema del prisionero y se desarrolló el equilibrio de Nash, el mayor exponente de los juegos no cooperativos.

A lo largo de las últimas décadas, se ha ido profundizando en la teoría de juegos, sirviendo ésta de base para hacer aplicaciones en diversas áreas.

Categorías de juegos

Existen miles de juegos, como el parchís, el ajedrez o el baloncesto. Todos ellos se pueden dividir en diferentes categorías, vamos a ver las principales:

  • Simétricos o asimétricos: un juego simétrico es aquel en que las recompensas y castigos de cada jugador son las mismas. Son ejemplos de juegos simétricos el juego del halcón y la paloma, el dilema del prisionero y la caza del ciervo, en sus características estándar. La mayoría de los juegos 2×2 son simétricos. En cambio, el juego del ultimátum y el juego del dictador son asimétricos.
  • Juegos de suma cero o distinta de cero: cuando un jugador gana, el otro pierde exactamente la misma cantidad. El ajedrez, el go, el póker y el juego del oso son juegos de suma cero. Incluso la bolsa es un juego de suma cero (sin tener en cuenta comisiones). El dilema del prisionero es un juego de suma distinta de cero, al igual que el fútbol, ya que si se empata se gana un punto, pero si se gana se suman tres (si al ganar se sumaran dos como antiguamente sí sería un juego de suma cero).
  • Juegos cooperativos o no cooperativos: los juegos cooperativos son aquellos en los que dos o más jugadores forman un equipo para conseguir un objetivo, se analizan las estrategias óptimas para grupos de individuos, asumiendo que pueden establecer acuerdos entre sí acerca de las estrategias más apropiadas.
  • Equilibrio de Nash: la solución final que se alcanza es un equilibrio en el que ninguno de los  jugadores gana nada modificando su estrategia mientras el otro o los otros mantenga la suya. Es decir, ninguna de las partes  puede cambiar su decisión individual sin empeorar.
  • Simultáneos o secuenciales: en los secuenciales cada jugador actúa después de otro, mientras que en los simultáneos actúan a la vez.
  • De información perfecta o imperfecta: en los juegos de información perfecta todos los jugadores saben lo que han hecho los otros anteriormente.

Aplicaciones de la teoría de juegos

La teoría de juegos tiene multitud de aplicaciones en diferentes campos, destacando la ciencia económica, ciencias políticas, biología evolutiva o incluso filosofía.

Respecto a la economía y los negocios, si bien entendemos por economía, la ciencia social que estudia la forma de administrar los recursos disponibles, esto de por sí ya proporciona todos los ingredientes para un juego. Los investigadores de esta rama de la teoría de juegos se han centrado en estudiar los mercados de duopolio y oligopolio.

En las ciencias políticas teoría de Juegos no ha tenido el mismo impacto en  la  ciencia  política  que  en economía. Tal vez esto se deba a que la gente se conduce menos racionalmente cuando  lo  que  está  en  juego  son  ideas  que  cuando  lo  que está  en  juego  es  su  dinero.  Sin embargo,  se  ha  convertido  en  un  instrumento  importante  para  clarificar  la  lógica  subyacente de un cierto número de problemas más paradigmáticos.

En  biología  se  ha  utilizado  ampliamente  la  teoría  de  juegos  para  comprender y predecir ciertos resultados de la evolución, como lo es el concepto de estrategia evolutiva estable  introducido  por  John  Maynard Smith  en  su  ensayo  “Teoría  de  Juegos y  la evolución de la lucha” Evolución de la Lucha”, así como en su libro  “Evolución y Teoría de Juegos”.

Respecto a  la filosofía, la teoría de juegos puede demostrar que incluso los individuos más egoístas, pueden descubrir que en ocasiones, cooperar con otros puede redundar en sus propios intereses.