Monopolio es una situación en la que una sola empresa domina todo el mercado de un tipo de producto o servicio, por definición el monopolio se caracteriza por la ausencia de competidores, que se suele traducir en altos precios y en una baja calidad del producto o servicio monopolizado.

La definición económica más académica de monopolio se refiere a un mercado (de un determinado producto o servicio) en el que opera una única compañía. En este tipo de situaciones en las que una sola compañía posee todo el poder sobre la venta de un determinado bien o servicio, normalmente la empresa va a ser obligada a despojarse de alguno de sus activos en favor de otras empresas que puedan entrar como competidoras. Hay que aclarar que existen leyes antimonopolio que tratan de evitar este tipo de situaciones, ya que, que una empresa posea todo el poder desvirtúa las leyes de la libre competencia y hace que el capitalismo no funcione.

Un monopolio es el caso más extremo del capitalismo. La mayoría de economistas creen que exceptuando casos raros, el sistema simplemente no funciona cuando hay un solo proveedor de un determinado producto o servicio, ya que, no existe ningún tipo de incentivo para que la empresa quiera mejorar su producto y adaptarse a la demanda de los consumidores. Es por ello que se han creado las mencionadas leyes antimonopolio.

Por supuesto existen ciertas excepciones contempladas en las leyes antimonopolio, a continuación podemos ver dos ejemplos:

  1. El primero se trata de la situación en la que una persona ha ideado un producto nuevo que ha protegido mediante una patente, en ese caso, existe un monopolio temporal. La oficina de patentes concede al innovador un determinado tiempo para que sea el único que puede explotar la idea, esto se hace debido a que desarrollar nuevos productos habitualmente conlleva una serie de grandes inversiones de tiempo y capital que son difíciles de afrontar por una persona.
  2. El segundo de los ejemplos son los monopolios públicos o estatales, en este caso es un determinado estado el que controla todo el mercado de un determinado bien o servicio, en estos casos, en teoría, no existe peligro de altos precios y bajas calidades, ya que se generan con el fin de proveer de un determinado bien o servicio a toda la población de un país, bien o servicio que puede incluso ser no rentable, pero que los ciudadanos de ese determinado país consideran necesaria su existencia, (hay determinadas rutas de autobuses que no son rentables, por lo que las compañías de transporte privadas no las realizan).

En la siguiente tabla puedes ver todos los tipos de mercado en competencia imperfecta:

Estructura de mercadoNúmero de oferentes y grado de diferenciación productosGrado de control sobre el precioEjemplo
MonopolioUn solo oferente, no existen productos sustitutosCompletoMonopolio de servicios de agua potable (no regulado)
OligopolioPocos oferentes con productos homogéneos o diferenciadosAlgunoFabricación de Vehículos (diferenciado) o Fabricación de productos químicos (no diferenciado)
Competencia monopolísticaMuchos oferentes con productos diferenciadosAlgunoComida rápida
MonopsonioUn solo demandanteCompletoObra pública
OligopsonioPocos demandantesAlgunoGrandes distribuidoras